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急拡大のICカード事業に着目、活路を開いたイー・キャッシュ

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2007年12月20日(木)

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 「Suica(スイカ)」や「Edy(エディ)」などのICカードや、電子マネー機能を組み込んだ携帯電話が、通勤、通学、買い物など様々な場面で使われるようになった。こうしたシステムには、情報を記録したICチップを読み取り装置に近づけて(非接触)情報を取得する「RFID(Radio Frequency IDentification)」という技術が使われている。

 この技術の将来性に目をつけ、関連技術開発やサービスの事業化に取り組んでいるのが、イー・キャッシュだ。同社は2007年3月、東京証券取引所マザーズ市場に上場した。イー・キャッシュは、インターネットで買い物などを行った場合の料金決済の仕組みを提供する会社としてスタートした。しかし、現在ではRFIDを活用した事業が約95%を占めている(2008年3月期上期)。玉木栄三郎社長は「RFIDを利用したサービスはまだ始まったばかり。将来的に見て大きな可能性を秘めている」と言う。

RFIDを中核にしてシステムを構築

 RFIDの利用分野は、大きく分けて2つある。1つはSuica(スイカ)やEdy(エディ)などの非接触ICカードを使ったサービス分野。電子マネーや公共交通機関の乗車券のほか、電子チケットや身分証明書、企業のIDカードなどにも使われている。

 もう1つは、ICチップを組み込んだタグ(ICタグ)で商品管理などを行う物流分野。商品に張り付けたタグの情報を読み込むことで、在庫管理や物流管理の効率性が大幅に向上するというものだ。

図版

玉木 栄三郎(たまき・えいざぶろう)社長
1972年、香川県生まれ。麻布大学獣医学部卒業後、東京医科歯科大学医学部大学院博士課程修了。流通業の情報分析部部長などを経て、2001年6月イー・キャッシュの取締役開発本部長に就任。2005年4月同社代表取締役社長に就任(写真:乾芳江)

 同社は、この両方の分野で事業を行っている。例えば、ICカード分野では、様々な種類のカードから情報を読み取って処理するシステムを開発し、端末メーカーに提供している。現在、数多くの企業が独自のICカードを使ったサービスを提供しており、コンビニエンスストアなどの販売店がこれらを扱うには何台ものカードリーダー(読み取り機)が必要になる。同社のシステムを使うと、1台の端末ですべてのカードを処理できるという。

 また、物流分野では、ICタグの情報を読み取ったり、情報を書き込む情報処理システムを開発している。マイクロソフトのアプリケーション連携ソフト「ビズトークサーバー」の最新版にはRFIDのデータ処理機能が搭載されているが、この機能はイー・キャッシュが開発したものである。

 この2つの事業分野以外でも、RFIDの応用範囲は拡大している。「RFIDを使ったシステムは複雑で、ICチップや通信システム、データ処理プログラムなど様々なものが必要になるが、そうしたものを統合してうまく機能させるのが我々の役割」(玉木社長)だと言う。「自分たちで新たなサービスを提案する際は、企画や機器の開発に特化し、製品の製造は外部に委託する」(玉木社長)。事業的に大きなリスクを避けている点も特徴だ。

経営危機をプログラムの受託開発で乗り切る

 同社の事業は、2000年頃に、玉木社長と副社長を務める藤田宗雄氏が友人を介してたまたま知り合ったことで始まった。当時、藤田氏は電子商取引における決済事業を計画していたが、そのためのシステム構築ができずに困っていた。そこで流通業のシステム構築などの経験がある玉木社長に相談したのだ。

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