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職人が燈し続けた英知の灯

――ファラデーが見た「和ろうそくの科学」

2010年4月27日(火)

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 みなさんは「ロウソクの科学」をご存じですか?

 イギリスの生んだ大科学者マイケル・ファラデー(1791~1867)が1861年のクリスマス休暇に、ロンドンの王立研究所で行った連続6回の講演を書物に直したのが『ロウソクの科学』(原題『The Chemical History of a Candle』です。一般の読者向けに科学書として世界的、歴史的な不朽の名著で、日本でもファンは少なくありません。しかし、この中で日本の伝統的な職人の技を、ファラデーが科学者の観点から高く評価していたことは、必ずしも今日、日本国内で広く知られていないのではないかと思うのです。

 今回は、元来は「職人シリーズ1回目」として長崎で教会建築に先駆的な業績を残した棟梁建築家、鉄川與助氏(1879~1976)関する対論を予定していましたが、校正の日程から連休明け以降の掲載とさせていただくことにし、内容面はやはり同じ志向で、ファラデーのお勧めに従って日本の職人の英知を検討してみたいと思います。もし連休中にこの記事をご覧になる方がおられ、ご興味いただけ、かつお家にお子さんがおられましたら(私の雑文はどうでもよいので)、ファラデーの原著を親子で楽しんでいただければ嬉しいと思いながら、とり急ぎ新しい稿を準備してみました。

ファラデーが気づいた「和ろうそく」の工夫

 ファラデーは『ロウソクの科学』第六講の冒頭にこんなことを書いています。三石巌氏訳(角川文庫)から引用して紹介してみましょう。

第六講 炭素すなわち木炭・石炭・呼吸および呼吸とロウソクの燃焼との類似・結び

 この講演にご出席くださっておいでの一婦人が、かたじけなくもこの二本のロウソクを私にくださいました。これは日本からとりよせられたものであります。(中略)ごらんのとおり、このロウソクはフランス製のものよりも、もっと高度に装飾されております。その見かけから判断いたしますと、これはぜいたく品かと想像されます。ところでこのロウソクにはいちじるしい特徴があります。それはすなわち穴のあいた芯をもっていることであります。

(マイケル・ファラデー著 三石巌訳『ロウソクの科学』 pp.141、 角川文庫)

 ファラデーは「日本のロウソク」には「穴のあいた芯をもっている」という「いちじるしい特徴がある」と書いています。この講演が行われたのは1861年、日本は幕末期つまり江戸時代のことです。この年70歳になっていたファラデーが76歳で亡くなったのが明治元年のことですから、ここで言う「日本のロウソク」は間違いなく「和ろうそく」を指しているはずです。

 「和ろうそく」の「芯」に「穴があいている」という事実、皆さんはご存じでしたでしょうか? またそれがどうして「いちじるしい特徴」になるのでしょう?

 ファラデーは上の部分にすぐ続けて、以下のように記しています。

 これはアルガンが石油ランプに応用して、その価値を高めたみごとな工夫と同じものであります。

 (マイケル・ファラデー著 三石巌訳『ロウソクの科学』 pp.141、 角川文庫)

 アルガンが石油ランプに応用した工夫? それと同じものを、江戸時代の和ろうそくは持っていた?? 一体これはどういうことなのでしょうか?

そこで実際に和ろうそくを見てみることにしましょう。

和ろうそく各種(左)。確かに「穴」が開いている!(右)

 手作り和ろうそく各種の写真を示してみました(左)。これをひっくり返してみると・・・確かにどれも、穴が開いています(右)。ファラデーが指摘したのと同じ特徴が、21世紀の和ろうそくにも受け継がれているようですが・・・これがどういう役割を持っているのでしょうか?

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