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ステッキを社会的に認知してもらいたい《前編》

サン・ビーム「ステッキのチャップリン」

  • 高嶋 健夫

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2010年8月23日(月)

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 自らが体験してきた「不便さ」「不自由さ」「不利益」をビジネス開発の原動力にして、超高齢社会のニーズに応える「新たな価値」を提供する――。

 前回は「企業と障害者のコラボレーションによる商品開発」を推進する取り組みを報告したが、障害者の中には自ら会社を興し、先頭に立って商品開発やニュービジネス展開に挑んでいる人たちも少なからずいる。それら「障害のある社長」たちが提供する商品の中には、消費者の潜在ニーズを掘り起こし、それまでになかった新しいタイプのヒット商品に成長したケースも多い。

 今回は、そうした障害のある社長たちの起業ストーリーを紹介する。前編は東京・西新宿のホテル「ヒルトン東京」の地下1階で日本で最初のステッキ専門店「ステッキのチャップリン」を経営する、片足の不自由な山田澄代サン・ビーム社長、後編は視覚障害者のためのIT(情報技術)機器やソフトウェアを開発・販売する全盲の望月優アメディア社長。

 2人とも自身が抱える身体障害を起業の出発点にすると同時に、他社との差別化を図る企業アイデンティティーの源泉としている。障害のある社長たちにとって、障害は決して「ハンディキャップ(=社会的不利)」ではなく、経営者としての「個性」であり、会社を伸ばす最高最大の「武器」なのである。

 ここ数年、街に出ると、杖(ステッキ)をついて歩くお年寄りの姿をよく目にするようになった。我が国社会の急速な人口高齢化を象徴する風景である。

 百貨店やスーパーマーケット、ホームセンターなどの介護・福祉用品売り場に行けば、どの店舗でも多種多様なステッキが所狭しと陳列されている。形状も、色・柄・デザインも、実にバラエティーに富んでいる。持ち手(グリップ)部分は傘のようなオーソドックスなJ字型もあれば、L字型やT字型をしたものもある。杖本体のシャフトも木製、樹脂製、金属製などいろいろなタイプが取り揃えてある。

 ステッキはいまや、福祉用品コーナーの主力商品のひとつに数えられるようになっている。最近では、100円ショップにも中国製など安価なステッキが並んでいるほどだ。

ステッキ市場を作り出した女性社長

 ステッキだけの販売統計はないが、日本福祉用具・生活支援用具協会(JASPA)が実施した「2008年度福祉用具産業の市場規模調査」によると、杖や歩行器などの「移動機器等」の国内出荷額は約946億円。前年比2.6%減少したものの、ここ10年ほどは毎年1000億円前後で安定的に推移しており、調査開始年の1993年度実績(約304億円)の3倍以上に拡大している。

 そんなステッキの市場性にいち早く着目し、ながらく忘れ去られていた「シニアに必須のおしゃれ生活用品」としての価値を“復権”させた最大の功労者と言っても過言でないのが、サン・ビーム(東京都新宿区)の山田澄代社長(71歳)だ。

 山田社長は1996年5月、渋谷区富ヶ谷に日本で最初の、そして当時は日本で唯一のステッキ専門店「ステッキのチャップリン」を開店した。開店当初は、自ら現地で買い付けたヨーロッパ製の高級ステッキやアンティーク・ステッキの輸入販売を行っていたが、ほどなくしてオリジナル商品の自社開発にも着手。1999年に発売した「GINZA」シリーズを手始めに、よりファッション性を高めた上級タイプの「freedom」シリーズ、長さを自由に調整できる特許出願商品の「イージーフィット」シリーズなどを次々と商品化し、「日本で唯一のステッキ専業メーカー」へと脱皮を遂げる。

 わけても福祉用具業界にセンセーションを巻き起こしたのが、最初のオリジナル商品「GINZA」シリーズだ。標準的な一本杖の「ストレートタイプ」に加えて、使わない時は5つ折りにして専用ポーチにしまえる携帯性に優れた「折り畳みタイプ」を初めて商品化。

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