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「君たちの計画に1億8000万円を出資しよう」

アシスト・ロボットは営業先で育つ

2009年5月22日(金)

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 働く場所も仕事の内容も違った。それが社内ベンチャー制度で知り合い、一緒にロボット会社を立ち上げることに。最初の事業計画は拙く外部の専門家からは「小遣いでやれ」と真顔で怒られた。だが、2人は、やりたいロボット事業を明確にすることで、会社を説得、ついには1億8000万円の出資を受けることになった。

 人間の作業を補助するロボットの開発は“お客さんと直接対話することで生まれる”と考えている。だから、2人は街の工場、学校の研究室に乗り込んでは、次なるロボットのかたちを探している。

 「この制度でできた会社は、3年で黒字化、5年で累損一掃させるのが、会社存続の条件。それができなければ解散の可能性もあります。おかげさまで、教育機関や企業から委託開発案件を頂くことで、この条件はクリアーしてきましたが、周囲からは“そろそろ成長を”とも言われてます。今年からが本当の創業です」

市場があるから「会社」で取り組む

 ――  パワーアシスト系のロボットはまだまだ研究段階のイメージがあります。なぜ、収益性を問われる“会社”として始めたのですか。

藤本 確かに、研究所で取り組まれている方々が多いのですが、僕らは、もともと研究所出身ではありません。私はモータ社出身でモーターの材料の開発をしていました。城垣内は半導体事業のセミコンダクター社にいました。2人ともロボット開発とも直接関係がない開発をしていたのです。

 どちらかというと、ロボットの研究のために始まったのではなく、市場があると考えて始めたのです。その意味では、会社で取り組むことがいいと考えて。

藤本 弘道(ふじもと・ひろみち)氏(右)
1970年大阪府生まれ。大阪大学大学院工学研究科原子力工学科卒業。97年松下電器産業(現パナソニック)入社、モータ社モータ技術研究所配属、小型モータ用ブラシ材料や磁石材料の開発を担当。2003年アクティブリンク設立、同社代表取締役社長

城垣内 剛(しろがうち・ごう)氏(左)
1967年京都府生まれ。大阪産業大学工学部電気電子工学科卒業。91年松下電器産業(現パナソニック)入社、松下電子工業半導体開発本部(現パナソニックセミコンダクター社)配属、LSI自動設計システムの開発や、カスタムLSI開発を担当後、次世代自動設計システムの導入に携わる。2003年アクティブリンク設立、同社代表取締役

 ―― 応募するきっかけは

城垣内 僕はソフトウエアに興味があったのですが、なぜか半導体関連の職場に配属されました。それでも、「ソフトウエアがやりたい」とずっと言い続けていたので、LSI(大規模集積回路)を自動設計する社内向けシステムの開発などを担当させてもらったんです。

 それなりに面白かったのですが、外国製の汎用システムが使われるようになり、社内製ソフトウエアを利用する部署もなくなった。

 しかし、半導体設計の開発支援のニーズは社内外にあります。だから、今回のスピンアップ・ファンドを利用して、そのニーズに応えられる会社を始めようと考えました。

藤本 僕は、パワーアシストスーツの開発会社を提案していました。パナソニックには電動補助自転車があります。その基幹部品と補助ユニットもありました。僕はこれは伸びるんじゃないかと思っていたのです。

 パワーアシストスーツでは神奈川工科大学の山本圭治郎先生とか、筑波大学の山海嘉之先生らがすでに研究していました。それを見て、僕もやりたいなと思ったのです。

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「「君たちの計画に1億8000万円を出資しよう」」の著者

瀬川 明秀

瀬川 明秀(せがわ・あきひで)

日経ビジネス副編集長

日経ビジネス、日経ベンチャー、日経ビジネスアソシエなどを経て、日経ビジネスオンライン開設後はオンライン編集がメインの業務。2012年からは日経BPビジョナリー経営研究所の研究員を兼務。

※このプロフィールは、著者が日経ビジネスオンラインに記事を最後に執筆した時点のものです。

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