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【第13回】若さとやる気で町工場を立て直す
森川製作所 2代目 森川明子さん

  • 白河桃子

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2007年12月25日(火)

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 今、日本企業の8割が後継者問題に悩んでいる。2005年、東京の下町・墨田区の町工場である森川製作所でも、創業者の森川清さんが頭を痛めていた。2代目社長と頼みにしていた工場長が、土壇場で「やっぱりできません」と跡を継ぐことを断わってきたのだ。

 「困ったなぁ、誰か跡を継いでくれるヤツはいねえか?」。森川清さんは7人の従業員に、順に声をかけた。しかし全員が「やりたくない」という返事。困り果てた森川さんは、ついに2人の娘たちにも相談した。

 長女の沢子さん(1976年生まれ)は、最初から工場を継ぐつもりはない。そして、最後の最後に声をかけたのが、当時24歳だった次女の明子さんだった。「どうすっかなあ。もう工場をたたむしかねえぞ…」と頭を抱えてつぶやく父を見かねた明子さんが、「じゃあ、私がやろうか」と口にしたのだ。

森川製作所代表取締役社長の森川明子さん

森川製作所代表取締役社長の森川明子さん(写真:山田 愼二)

 「つい口がすべっちゃったんですよ」と、明子さんは当時を振り返る。「でも、その場で父に『じゃあ、お前が次の社長な』と言われてしまいました」。森川製作所2代目社長が決まった瞬間だった。…

 1年以上連載してきたこのコラムの中でも、森川製作所社長の森川明子さんは、現在26歳と最年少の跡取り娘である。

 森川製作所は明子さんの父である清さん(現会長、65歳)が、1974年にトノクラ医科工業から独立して立ち上げた。中央区日本橋箱崎町に、医療器具の部品加工をやる17坪ほどの工場を作ったのが始まりだ。1990年に墨田区に移転し、現在は従業員7人で、特殊金属や樹脂加工を行う町工場を経営する。旋盤やマシニングで金属を加工する45坪ほどの工場内は、ところ狭しと機械が並び、通りに止めてあるトラックの荷台は金属の削りくずでいっぱいだ。

 下町の町工場といえば、誰もが思い浮かべる「ものづくり」の現場である。「日本橋にあった頃は、工場の中を通らないと自宅に入れないような間取りでした。だから、子供の頃は毎日のように工場の仕事を見ていましたね。物心ついた頃から小さな部品を数えるのを手伝わされていました。でも工場は煙いし、汚いし、手も荒れる。絶対にやりたくない、と思っていた職業だったのです」と明子さんは言う。

 父も、娘に工場を継がせるつもりはなかった。姉妹どちらかの結婚相手が継いでくれたら…と思っていた。明子さんも、父から「婿を取れ」と耳にたこができるほど言われた、と笑う。

 明子さんは向島工業高校で機械科への入学を希望したが、「女子は1人もいないよ」と言われ、化学科に進む。ここで製図などは学んだが、当時の明子さんの将来の希望は調理師。卒業後は調理師学校に行きたいと思っていたそうだ。しかし苦労人の父は、「行きたいなら、自分の働いたお金で行くんだよ」。中学校を卒業しただけだった清さんは、どうしても高校に行きたくて、脱サラして独立した後の27歳から、夜間の学校に通い、若い学生たちと机を並べた経験がある。

 だが明子さんは、「じゃあ、頑張って学費を稼いで調理師学校に行こう」とまでは考えなかった。振り返ると「結局調理師になりたいというのも、そんなに強い気持ちではなかったのかもしれない」と思う。卒業後、2カ月ほどプータロー生活をしていた明子さんに父親のゲキが飛ぶ。「親が一生懸命老骨に鞭打って働いてんのに、お前は何だ、いつまで寝てるんだ!」。下町言葉がポンポン飛び出す父に、明子さんも負けてはいない。「分かったよ、うるさいなあ…」

 そんな親子喧嘩の末、2000年に明子さんは森川製作所に入社。最初は見習いとして働き、旋盤を回して部品も削った。しかし父の知り合いの社長がやってきて明子さんを見て驚き、父の清さんに説教をした。「お前、嫁入り前の娘にそんな危ない仕事をやらせてどうするんだよ」

 その後明子さんは、工場での見習いではなく姉の沢子さんと一緒に事務を手伝うようになった。

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