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大手メーカーも3Dプリンターでいよいよ量産?

分かりやすい切削手法にもっと日を当てよう

2013年6月19日(水)

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 2013年6月16日の日本経済新聞1面に掲載された記事に関して、多くの知人から質問がありました。

パナソニック、家電量産に3Dプリンター活用

 「パナソニックは樹脂や金属の立体物を容易に作れる3次元プリンター(3D印刷機)を家電製品の大量生産に活用する~」という書き出しで始まる記事でした。

 タイトルからすると、最近テレビなどのメディアで取り上げられている、樹脂を積層して造形する3Dプリンターを使って、量産品にそのまま3Dプリンターの造形物を使って出荷するのか、とも取れてしまいます。しかし、記事を読むと「樹脂部品の生産に必要な金型を同印刷機で作り、生産コストを3割程度削減する…」と書かれていました。つまり、金型を3Dプリンターで作って、それを量産に使ったという内容でした。

 なるほどと思いつつ、差し込みの写真を見ると、「これって3Dプリンターって呼んでいいのかな?」と思える機種。おそらく、松浦機械製作所の「LUMEX Avance-25」という「金属光造形複合加工機」ではないかと。これは、現在の3Dプリンターの積層造形と同様に、まず金属の粉末をCO2レーザーで焼結して、0.5mmほどの厚みを造形します。その後に、切削加工で表面を仕上げるというプロセスを繰り返す、積層造形と切削加工のいいとこ取りをした画期的な生産技術。しかも日本発の素晴らしい方式で、10年ほど前からあった技術です。

金属光造形複合加工機のプロセスイメージ

 この記事が掲載された日曜日の朝から、「いよいよ大手も量産品に3Dプリンターを活用するって知ってた?」とか「この記事に出ている3Dプリンターを買いたいんだけど、いくらするか知ってる?これで3Dプリントサービス事業を立ち上げたいのだけど」といった知人からの問い合わせが多くありました。

 しかし、この金属光造形複合加工機はいわゆる専用機というか、生産技術のプロ用のマシンであり、昨今メディアで取り上げられているパーソナル3Dプリンターとは全くの別物。専門のオペレーターが必要でしょうし、主に金型を造るためのマシン(もちろん3Dプリンターならではの複雑な造形物も造ることができるはず)ですから、そもそも金型設計を知らなければ、宝の持ち腐れになってしまうでしょう。

 でも「3Dプリンターや3D印刷機」って書き方をされてしまうと、一般のほとんどの人は「お手軽簡単、誰でも造れる3Dプリンター」のイメージで記事を読まれたんじゃないかと思います。そして、「金型を造るため…」っていう部分も、読み飛ばしてしまってるんじゃないかと。

なんでもかんでも3Dプリンター?

 最近、積層造形する機械のことを「3Dプリンター」または「3D印刷機」という言葉で、なんでもかんでもくくってしまうことが多いように感じます。厳密な言葉の定義はないと思いますし、目くじらを立てるようなことでもないのですが、私は3Dプリンターのイメージを以下のように認識して一般の方には説明しています。

(1)100V電源で稼働する
(2)専任のオペレーターや特別な免許は不要
(3)一般的なオフィスや家庭でも使える

 明確に区分けする必要はないのですが、専業者用やプロ用途と、個人用を分けてみることで、3Dプリンターについて調べるときなどに整理がつきやすいと思います。

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「大手メーカーも3Dプリンターでいよいよ量産?」の著者

原 雄司

原 雄司(はら・ゆうじ)

ケイズデザインラボ社長

2006年に『アナログとデジタル融合で世界を変える!』を標榜しケイズデザインラボ設立。ものづくりからデザイン、アート、医療、エンターテインメントまで、様々な分野での3Dデジタルものづくりの活用を提案。

※このプロフィールは、著者が日経ビジネスオンラインに記事を最後に執筆した時点のものです。

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澤田 秀雄 エイチ・アイ・エス会長兼社長、ハウステンボス社長