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属人的経営には、もう頼れない

異分野を結びつけるアナロジーの発想

  • 宮田 秀明

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2007年5月25日(金)

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 1974年から3年間、石川島播磨重工業(IHI)の船型を設計する部署で貴重な経験をして、船が航行する時に作る波にはたくさんの謎が残されていることが分かった。そこで得た知見を基に、東京大学の教員として転職した後、半分は上司に内緒でたくさんの実験を行った。その結果、明らかになったのは、船の作る波には非線形なものがあり、船が進む時の抵抗として中心的な役割を果たしているということだった。これが、このコラムでも何度か紹介した船の波に関する新しい法則である。

 新法則を発見した後、次に実行に移したのはこの法則を船の型の設計に応用することだった。その1つに「船首の水面位置の形状を鋭くする」という設計手法がある。この手法を使えば、船が作り出す波は小さくなり、抵抗を受けにくくなる。それを実証するために船の先端を鋭くした2隻の商船を設計して、その結果を、研究会を通して造船会社に広めた。そうして10年余りの歳月のうちに、世界中の船が、鋭い先端を持つものに変わっていった。

 新しい法則の力は絶大だった。この法則を信じた設計をするだけで、波による抵抗(造波抵抗)を20%くらい減らすことが簡単にできた。何も複雑な計算をする必要はない。法則を定性的に現場の作業に応用するだけで、かなりの成果が得られたのである。

専門性や独自性だけを強調する姿勢はマイナスに

 ただし、どんなに大きな威力を持つ新しい法則を見つけて、それを実証しても、それだけではまだ完璧ではない。さらに高度で複雑な設計をするためには、船が作り出す波と、船型の関係をより詳細に理解しなければならない。

 そこで始めたのが、波と船の関係を仮想的に再現(シミュレーション)するためにコンピューターを利用する研究だ。波を構成するのは水である。その水を、100万個の粒子から成るものと仮定し、一つひとつの粒子の挙動を理解し制御するエンジニアリング手法を開発した。

 研究を開始してから4年後の1983年に、世界で初めて船の波をデジタルで再現することに成功した。この技術は、この年から日本の造船設計の現場で利用が開始された。それ以来、もう20年以上もたつので、波のシミュレーション手法を船の設計現場で使うのは、今や常識になっている。

 この船型を設計する手法を開発するストーリーを小売業の進歩のストーリーに適用してみよう。アナロジー(相似)の発想は大切である。分野の壁を越えて交流し、互いを高め合うためには、専門性や独自性だけを強調する姿勢はマイナスになる。アナロジーの発想こそが、プラスの効果を出すのだ。小売業では、船型の設計における100万個の水の粒子を、100万人の顧客に置き換えて考えることになる。

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