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「グーグル携帯」登場は米国主導時代の幕開けか

  • 菊池 隆裕

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2008年10月21日(火)

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 今週、米グーグル肝いりのモバイル端末「G1」が登場する。グーグルが開発した無償のソフトウエア基盤「Android」を搭載した初めての端末で、台湾の端末メーカーHTCが製造する。米国の通信事業者T-モバイルUSAが10月22日に179ドルで販売を始め、続いて11月には英国、その後欧州全域で順次販売が始まることになっている。

 米国では既にオンライン予約を受け付けているが、シリコンバレー在住のジャーナリストである海部美知氏によると、早くも10月22日発売分の予約受け付けは終了、次に端末を入手できるタイミングは11月10日以降になるという。

 T-モバイルの店頭への問い合わせ件数を考慮すると、発売当日は店頭にも行列ができそうだとのことで、米アップルの「iPhone」並みの騒ぎになるのではないかというのがシリコンバレーの状況なのだそうだ。競合メーカーの中には、この時期に投入するはずだった機種の発売を先延ばしする動きがあるほどだという。

 最終的にAndroid端末がどれだけ売れるのかは未知数だ。既存の携帯電話機に比べて、製品の洗練度やソフトウエアの完成度に疑問を持つ向きもあり、実際のところはあまり売れないのではないかという冷ややかな見方があるのも事実である。

 もっとも1機種だけではユーザーの食指は動きにくい。今後、HTC以外の複数のメーカーがAndroid端末を供給すると見込まれており、ユーザーとすれば他社の製品と見比べてから選びたいと思うことだろう。購入から2年間使い続け、通信料金を支払う必要があるとすればなおさらである。

 先行するiPhoneの売れ行きに関しても、現時点では「1機種としては上々」とする声がある一方で、「期待外れ」という声も聞かれる。その評価は分かれるところだ。

ケータイ後進国がいつの間にか主導権

 実際にiPhoneやAndroidがどれだけ売れるのかはさておき、これまで「ケータイ後進国」と言われていた米国のIT企業が、携帯電話業界においてきわめて短期間で存在感を示すどころか、主導権を握り始めたことが注目される。

 これまで、携帯電話の利用では日本が先行していた。携帯電話事業者を中心とするエコシステムを作り上げ、次々と新しい端末やサービスを作り上げてきた。しかし、残念ながら日本のエコシステムは、海外への広がりを欠いた。サービス内容も、携帯電話だけに最適化したものになりがちである。

 一方の米国は、市場としては未成熟、技術や製品開発の面でも遅れをとっていた。一部のソフトウエア要素の供給で存在感を示していたくらいだった。

 携帯電話分野に出遅れた米国IT企業の突破口は、インターネットである。iPhoneやAndroid端末の供給を通じて、パソコンがある書斎やオフィスと同じように、リビングルームや外出先でもインターネットを使いたいという消費者意識に訴えている。提供の対象は、特定の国や地域ではなく世界市場である。インターネットを中心に据える彼らとしては、ネットにつながる端末の種類を増やしたという感覚だ。

 iPhoneやAndroidのようにインターネットを利用しやすい端末が増えると、通信事業者や端末メーカーの役割は相対的に小さくなる。通信事業者が用意したポータルを経由せず、既存のインターネット上のサービスに直接アクセスする機会がこれまで以上に増えるからだ。端末としては、インターネットを利用する手段と割り切って機能を絞り込むものも増えてくるだろう。思い切って通話機能を省くメーカーも出てくるかもしれない。

 携帯電話向けコンテンツを開発していた企業にとっても、通信事業者の存在感が小さくなる。これまでコンテンツ開発者は、通信事業者ごとにコンテンツ採用に関して交渉する必要があった。国が違えば、その国まで出向いて、自社のコンテンツがどれだけ魅力的か、ほかには無いユニークなものか説明していた。

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