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 ベアリング大手の日本精工が風力発電事業を拡大している。同社は風力発電単体の売上高を公表していないが、2009年3月期はおよそ200億円。毎年2ケタの割合で伸びている。

 同社が製造しているのは、羽根の回転力を電力変換するための増速機向けベアリングだ。増速機は風力発電機のコスト全体の60%を占めると言われる。

直径2メートル、耐用年数は20年

 そのベアリングは、大きいものだと直径が2メートルほどある。しかも、20年間の耐久性が求められることから、技術的なハードルは高い。スウェーデンSKFと独シェフラー、日本精工が市場を3分している。

 同社の産業機械事業本部長である建部幸夫専務は「世界トップクラスの風力発電機メーカーのほとんどにベアリングを納めている」と胸を張る。ゴールドウィングなどの中国メーカーにも納入しているという。

 ただ、ベアリング3社の中では日本精工が最後発だった。欧州中心に風力発電市場が急進し、主役もデンマークのヴェスタスなど欧州メーカーだったため、その部品メーカーも欧州勢が中心だった。

ライバル製品の故障が受注のチャンスに

 同社は1998年頃に同市場に参入した。専任部隊を欧州に設置して営業をかけたものの、市場の壁は厚かったという。

ドイツで風力発電事業を統括するユルゲン・ドレース氏(右)と、技術マネージャーのラルフ・ピーダーゼン氏
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 「初めはトップメーカーに営業に行っても門前払いだった」。初期から同事業に関わり、今は欧州の風力発電事業を統括するユルゲン・トレース氏は、こう振り返る。

 しかし、あるメーカーのベアリングで故障があったことから、日本精工に受注のチャンスが回ってくる。その際に、相手の要求通りにベアリングを作り上げたことから、欧州メーカーの見る目が変わった。


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