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テスラが仕掛けるEV革命

  • 山崎 良兵,神農 将史

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2010年10月5日(火)

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米EV(電気自動車)ベンチャーのテスラ・モーターズが日本で販売店の展開を始める。高級スポーツカーに加えて、価格が約半分のセダンの投入も準備する。トヨタ自動車やパナソニックと提携。業界構造を激変させる可能性を秘める。

 自動車業界の異端児が、EV(電気自動車)で旋風を巻き起こしている。

 米EVベンチャーのテスラ・モーターズ。今年5月にトヨタ自動車と提携し、EVの共同開発に踏み切った。これに先立つ今年1月には、パナソニックとEV向けリチウムイオン電池の開発で提携。さらに独ダイムラーの小型車「スマート」のEVタイプにも、テスラが電池パックを供給している。

 業界のリーダーと次々に手を組むだけではない。米国、欧州に続いて日本でもいよいよ販売店の展開に乗り出す。1号店は東京都港区青山で開店準備が進んでおり、オープンは秒読みだ。

 既に先行してスポーツカーのEV、「ロードスター」の試乗会を開催し、販売を始めている。ロードスターの価格は1280万円と高額だが、8月末に経済産業省の補助金が最大324万円支給されることが決まった。

 今、業界の注目を一身に浴びるテスラとは何者なのか。

 米カリフォルニア州シリコンバレーの中心に位置するパロアルト市。名門スタンフォード大学やIT(情報技術)企業のオフィスが集まる街に、テスラは本社を置く。米自動車産業のメッカとして知られるデトロイトではなく、ITの聖地で生まれたユニークな新興メーカーである。

 テスラの共同創業者の1人が、現CTO(最高技術責任者)のJB・ストローベル氏。もともとは電気モーターで飛ぶ飛行機を開発していた技術者だ。

創業者は電気飛行機の技術者

 2003年、ストローベル氏らは、環境問題を解決するクリーンな技術としてEVに関心を持ち、ベンチャーを起業することを思い立った。しかし当時は原油価格が安く、投資家はエコカーにあまり関心を示さなかった。

テスラ・モーターズのJB・ストローベルCTO(最高技術責任者)と「ロードスター」(写真:林 幸一郎)

 「出資者探しには本当に苦労した。誰に会っても断られてばかり。そうした毎日の中で、可能性を信じてくれる人をようやく見つけることができた」(ストローベル氏)

 それが現在、テスラの会長兼CEO(最高経営責任者)を務めるイーロン・マスク氏だ。インターネット決済の米ベンチャー、ペイパルの創業者でもある。「カーガイ(クルマ好き)」で、宇宙ロケットベンチャー、米スペースXのCEOとしても知られている。

 そのマスク氏がストローベル氏らのアイデアに飛びつき、個人資産を投じてテスラの起業を支援した。その後は米グーグルの2人の創業者や有名ベンチャーキャピタルの投資も受けて、テスラはEVの開発を加速させた。

 ストローベル氏らテスラの技術者が考えたEVのアイデアはユニークだ。多くの自動車メーカーがそれまで開発していたEVは、実用性重視の小型車で、通勤や買い物など近距離移動を想定したものが大半だった。

 これに対してテスラが考えたのは、「究極のスポーツカー」を作ること。スーパーカーのような加速と操縦性能を持つEVを目指した。走行可能距離も、以前のEVより、はるかに長くしようとした。誰もが憧れるEVを作ることが、普及の力になると考えたからだ。そのためにテスラは、自動車、IT、電池の様々な専門家をスカウトした。

 ベンチャー企業が自動車の基幹技術をゼロから手がけようとすると、膨大な資金と時間が必要になる。そこでストローベル氏らは、なるべく社外の既存技術を使いつつ、理想のEVを実現させようとした。もちろん新興ベンチャーが、部品メーカーの協力を得るのは一筋縄ではいかない。

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