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増え続ける「○○年齢」の謎

アンチエイジングとコンピューターが影響?

2012年9月19日(水)

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 第一生命の名物企画である「サラリーマン川柳」。その2006年版で、こんな句が第1位を獲得しました。「脳年齢 年金すでに もらえます」(作者・満33歳)。この句が発表されたのは、任天堂のゲームソフト「脳を鍛える大人のDSトレーニング」(2005年発売)が大ヒットしていた時期に当たります。このゲームは、トレーニング効果を測定できる「脳年齢チェック」という仕掛けも用意していました。

 思い返すと1990年代以降、美容・健康分野を中心に「○○年齢」という言葉が急激に増えました。「脳年齢」のほかにも、「肌年齢」「血管年齢」「腸年齢」「体内年齢」「耳年齢」「見た目年齢」「印象年齢」などの言葉が誕生したのです。

 そこで今回の「社会を映し出すコトバたち」は「○○年齢」について分析したいと思います。近年増加した○○年齢にはどういう言葉があるのか。それらはどういう意味を持っているのか。なぜ○○年齢という表現が社会の中で受け入れられたのか。どうして1990年代以降に突如流行したのか。筆者なりの仮説を交えて分析します。

○○年齢には3つのタイプがある

 話の前提として「○○年齢」という語形について、予備知識を記しましょう。「広辞苑」(第6版・岩波書店)で語尾に「年齢」がつく言葉を調べると「生活年齢」「結婚年齢」「精神年齢」など12語を見つけることができます。これらの表現は、大きく分けて3つに分類できます。

 1つ目の分類は「誕生を起点とした年数」。この意味に相当する言葉には「生活年齢(暦年齢)」や「満年齢」があります。生活年齢とは、日常的に言う「年齢」(誕生を起点とした暦上の年数)のこと。この数え方に「満年齢」と「数え年」が存在することは、みなさんもよくご存知のことでしょう。

 2つ目の分類は「何かの境目で区切られた年齢の範囲」。この意味に相当する言葉は「刑事責任年齢(責任年齢)」や「結婚年齢」や「生産年齢」などがあります。刑事責任年齢は「刑事責任を負担可能な年齢(14歳以上)」のこと。結婚年齢は「結婚可能な年齢(男子は18歳以上、女子は16歳以上)」のこと。生産年齢は「生産活動ができる年齢(一般には15歳以上65歳未満とされる)」を指します。いずれも、「何かの境目で区切られた年齢の範囲」を指していることが分かります。

 そして「○○年齢」の3つ目の分類は「体の状態について何歳相当なのかを表した数値」というもの。この分類に属する言葉には「骨年齢(骨化年齢)」や「精神年齢(知能年齢)」などがあります。このうち骨年齢(こつねんれい)は「骨の状態をレントゲン撮影などで観察して何歳相当なのかを表した数値」です。

 実は近年増加し続けている「○○年齢」は、3つ目の分類の応用編です。つまり「血管年齢」「脳年齢」「見た目年齢」などの新概念は、いずれも「対象が何歳相当なのか?」を表しています。

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「増え続ける「○○年齢」の謎」の著者

もり ひろし

もり ひろし(もり・ひろし)

新語ウォッチャー(フリーライター)

CSK総合研究所を経て、1998年から新語専門のフリーライターに。辞書・雑誌・新聞・ウェブサイトなどに原稿を提供中。2009年より『現代用語の基礎知識』(自由国民社)で「流行現象」のコーナーを担当。

※このプロフィールは、著者が日経ビジネスオンラインに記事を最後に執筆した時点のものです。

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