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病める米国医療、無保険者の悲鳴

病院が医療費債務を売却、金融機関が厳しく取り立て

2007年12月3日(月)

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Brian Grow (BusinessWeek誌、アトランタ支局記者)
Robert Berner (BusinessWeek誌、シカゴ支局記者)
協力:Jessica Silver-Greenberg

2007年12月3日発行号カバーストーリー「Fresh Pain for the Uninsured

 これは新手の“錬金術”の話だ。公的医療保険制度のない米国においては、医療保険に加入していないか、加入していても十分な給付金を受け取れない患者が多い。そんな患者からカネを搾り取るため、様々な金融業者と手を結ぶ病院が増えている。

 エイプリル・ダイヤルさんとホットスプリング郡医療センター(アーカンソー州マルバーン)との間で起こった出来事を見てみよう。“未払いの医療費”を“消費者の借金”に切り替えることで、病院がいかに手早くカネを手にし、経済的余裕のない多くの患者が一層の苦境に陥っているかがよく分かる。

年収1万7000ドル、医療費請求が1万4000ドル

 ダイヤルさん(23歳)はドライブインでウエートレスとして働き、年1万7000ドルの給料とチップで暮らしている。彼女は1型糖尿病にかかっている。血糖値レベルの急激な低下で、ここ3年の間に4度も緊急治療室の世話になった。9月にホットスプリング郡医療センターに3日間入院し、うち2日は集中治療を受けた。糖尿病の合併症治療のためだ。請求書の金額は1万4000ドルを超えた。勤務先は医療保険に加入していなかった。

 ダイヤルさんの母キャロリンさんも、同じドライブインで働くウエートレスだ。非営利病院であるホットスプリング郡医療センターにはずっと前からゼロ金利の支払いプランがあり、これを利用して最近まで毎月100ドルを送金していた。

 しかし、ダイヤルさんは自分では支払いができないと言う。合併症の治療費とインシュリン代に毎月150ドル以上かかるからだ。

 10月になってダイヤルさんは、ホットスプリング郡医療センターが医療債務をコンプリートケア(本社アーカンソー州ノースリトルロック)という会社に売却したことを知った。

売買される医療債務、GEなど大手も参入

 世間ではまだほとんど知られていないが、数多くの小規模な企業が医療債務について大きな変化を起こしつつある。コンプリートケアはその1つだ。そうした企業は、無保険者や保障の薄い保険にしか入っていない患者を巨大な潜在市場と見ているのだ。ゼネラル・エレクトリック(GE)やUSバンコープ(USB)、キャピタル・ワン(COF)、シティグループ(C)などの米大手金融企業も、医療債務分野での急拡大や新規参入に打って出ている。

 コンプリートケアからダイヤルさんに届いた通知によると、新たな債権者となった同社の複雑極まる条件によって、彼女の毎月の最低支払い額はこれまでの4倍以上、455ドルになるという。ダイヤルさんは、家賃や食費、通院費を差し引くと、そんな金額はとても払えないと訴える。「必要最低限以外のお金はすべて医療費の支払いになってしまうわ」。

 医療費を自己負担するダイヤルさんのような患者からの回収は、医療事務担当者の頭を長年悩ませてきた問題だ。即時支払いがされない場合、病院の平均的回収額は、専門の集金係を雇った場合でさえ、請求額1ドル当たりせいぜい10セント前後である。

 そこで病院側はもっと効率的な回収手段を取るようになった。患者に対する債権をまとめて第三者――金融専門業者、銀行、クレジットカード会社、さらにはプライベートエクイティ(非公開株)投資会社まで――に売却してしまうのだ。

 新たな債権者の多くは債務額の評価にクレジットスコア(消費者個人に与えられる信用力評価点)やリスク分析用ソフトウエアを駆使し、延滞債務に対しては27%もの高利息を課す。

「病院は無利息のカネ貸しではない」

 金融会社と手を組むというやり方は、営利目的の病院よりも、ホットスプリング郡医療センターのような非営利病院によく見られる。内部にきちんとした集金担当部門を抱えていない場合が多く、非営利病院であるが故に無保険患者の割合が高いのである。

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