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ガソリン高騰で消費激変

米国人が生活習慣を改善?

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2008年5月20日(火)

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 米フロリダ州パームビーチ郡では過去20年間、郡内の要所要所に設置されたセンサーで、全長4000マイルに及ぶ道路の交通量を計測してきた。それによると、交通量はほぼ毎年2%以上増え続けてきた。

 ところが昨年、道路を走るクルマの数がわずかながら減り、今年1~3月には前年同期比7.5%も減少した。

 「状況が大きく変わり始めたようです」とパームビーチ郡のエンジニア、ジョージ・ウェッブ氏は言う。「その理由が何なのか、みんなで憶測を巡らせて楽しんでいますよ」。

米国人、ついに目覚めたか

今や1ガロン当たり3.4ドルを突破したガソリン価格

今や1ガロン当たり3.4ドルを突破したガソリン価格

 パームビーチに限った話ではない。今、全米で道路の交通量が減少傾向にある。米連邦高速道路局の推計(速報値)によると、昨年の全米の交通量は1.4%減少した。

 全米平均のガソリン小売価格が1981年に記録したインフレ調整後の最高値である1ガロン=3.40ドルを突破した今、米エネルギー情報局(EIA)はガソリン消費量が今年、0.3%減ると予想している。そうなれば、年間ベースで91年以来初の減少となる。

 実際のガソリン消費量は政府の数字より少ないと見る人もいる。「我々の見るところ、需要の減少はEIAが言うコンマ数%(0.3%)という数字よりずっと大きい」と、米石油価格情報サービス(OPIS)の石油主席アナリスト、トム・クローザ氏は言う。

 今でも世界の年間ガソリン生産量の3分の1を消費している大量消費国、米国が本当に変わり始めたのだろうか。

 米コンサルティング会社ATカーニーでエネルギー部門を率いるポール・バイスガーバー氏は、「米国人がついにクルマはいつ、どんな時に使うべきか考え直す段階に来たようだ」と話す。米国人の消費行動が確実に変わりつつあると考える人も出てきた。

 例えば、直近の自動車販売台数を見るとその傾向は著しい。2008年1~~3月の自動車販売台数は全体で8%減少した。中でもガソリンを大量に食うSUV(スポーツ・ユーティリティー・ビークル)とピックアップトラックは崖を転げ落ちるように、それぞれ27%、14%の大幅減となった。

 ガソリン価格の高騰を受け、SUV愛好者までがクルマの乗り換えを余儀なくされている。

 デトロイト郊外に住む自動車部品会社幹部のロン・ゲスケールさんは、愛車「シボレー・サバーバン」に毎月5回も100ドル分のガソリンを入れるのにウンザリし、最近、競売サイトのイーベイで中古の「ミニクーパーS」を1万ドルで入札した。「浮いたガソリン代でミニの支払いができますよ」とゲスケールさんは話す。

 アナリストらはここ何年も、ガソリン高騰にもかかわらず、消費量が減らないことに驚かされてきた。ついに消費量が鈍り始めた今も、米国人が景気減速を受けて一時的に運転を減らしているだけなのか、根本的に行動を変え始めたのかはまだ分からない。

 ただ、消費者が心理的な転換点を迎えているのは確かだろう。燃料価格は所得より速いペースで上昇しており、上昇の勢いが鈍化する兆しすら見えない。環境に配慮することは流行だし、イラク戦争は米国の外国産石油への依存体質に対する懸念を膨らませている。

 米国公共輸送協会(APTA)の調査で、公共輸送機関の利用率が2007年に50年ぶりの高水準をつけたことも見逃せない点だ。企業が従業員の通勤費用の一部を負担し始めたからだ(こうした企業の補助金は最近、税控除の対象となった)。

 燃費のいいクルマの販売も伸びている。この傾向は、SUVとピックアップトラックの販売に収益を大きく依存してきた米ビッグ3も認識している。

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