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マイクロソフト、グーグル追撃へ新たな一手

新しい検索技術を開発する企業を買収

2008年7月9日(水)

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Catherine Holahan(BusinessWeek.com記者、ニューヨーク)
米国時間2008年7月1日更新 「Microsoft's Plan B for Search

 ヤフー(YHOO)買収失敗の痛手が癒えぬマイクロソフト(MSFT)だが、ウェブ検索の王者グーグル(GOOG)に追いつくべく、次なる手に打って出た。

 同社は、新機軸のウェブ検索技術の開発企業、米パワーセットの買収を発表。パワーセットが手がけているのは“セマンティックウェブ”と呼ばれるもので、検索対象となる言葉の意味や使用文脈を解釈し、検索結果に反映させる技術である。現在の大手検索エンジンで使われている、検索語句が登場するウェブページを探すという手法とは一線を画す。

 買収を発表した7月1日付のマイクロソフトのブログでは、両社に共通するビジョンとして、「検索やウェブページの言葉の背景にある意図や意味を理解する能力を追加し、検索を次のレベルに引き上げる」という点を挙げている。マイクロソフトがパワーセットの買収に動いているとの情報は、IT(情報技術)系ニュースブログ「VentureBeat(ベンチャービート)」で6月26日に報じられていた。その記事によると、マイクロソフトが提示した買収額は1億ドルを超えるという。両社の発表では買収額については触れられていない。

 今回の買収は、グーグル追撃を目指すマイクロソフトにとって、大きな追い風となる可能性がある。パワーセットなどが手がけるセマンティック検索エンジンは、グーグルよりも優れた検索結果を返すことがある(BusinessWeek.comの記事を参照:2007年9月17日「Powerset: Move Over, Google」)。

 その優位性が特に顕著なのは、健康や法律など、同じようなキーワードを使ったウェブページが膨大に存在するジャンルについて、疑問点に関する詳細な情報を探したい時だ。今回買収されたパワーセットや、セマンティック検索技術を利用した米旅行情報サイト「Kango(カンゴ)」(現在はUptake)に早くから投資してきたエリック・ティレニウス氏は、「セマンティック検索によって、検索は第3段階に達する」と話す。

 グーグルがセマンティック検索に追随するのは簡単ではない。グーグルやマイクロソフトのような大手の検索エンジンは、これまでに膨大な数のウェブページを解析し、その情報を保存している。そのおかげで現在では、毎年新たに登場する数百万のウェブサイトについてのみ、解析と保存を行えば済む。

 ところが、セマンティック検索技術を導入するとなると、一からのやり直しに等しい作業を余儀なくされる。分析や分類の方法が根本的に異なるため、すべてのウェブページを再解析しなくてはならないのだ。ウェブ全体を解析対象としたセマンティック検索エンジンの開発を進めている米ハキアのCEO(最高経営責任者)ライザ・バーカン氏はこう話す。「既成のものへの継ぎ足しでは対処できない。我々はすべてを一から構築している。それ以外に方法はない」。

理にかなった買収

 セマンティック検索の技術自体、開発は容易ではない。グーグルもセマンティック検索を専門とする人物を雇い入れてはいるものの、この技術は10年弱ほど前から現在まで研究と開発が続けられている分野だ。テクノロジーに造詣が深い、米ハーバード・ビジネス・スクールの戦略ユニット准教授アンドレイ・ハギウ氏はこう話す。「マイクロソフトがパワーセットを買収したのはきわめて理にかなっている。この革新的な技術はグーグルを一気に追い抜くきっかけにもなり得る。絶好の一手だ」。

 言うまでもなく、すべてのウェブページを解析し直さなくてはならない点ではマイクロソフトも同じだ。だが、ヤフー買収に投じようとしていた460億ドルのうちのごく一部を充てるだけでも、ウェブページの解析と“読解”に必要なサーバーなどの機材は揃う。しかも同社は、グーグルと肩を並べる検索結果をいつしか生み出したいとの挑戦者意識から、リスクと出費を受け入れる覚悟がある。

 なにしろ、5月の米国での検索シェアは、グーグルが70%近くに達したのに対し、マイクロソフトはわずか6%足らずに落ち込んでいるのだ(米調査会社ヒットワイズ調べ)。

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