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母が教えてくれた、夢を叶える方法

  • 林 壮一

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2010年2月18日(木)

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 1万4411人の観衆が埋まったサクラメント・キングスのホーム、アルコ・アリーナには無数のイスラエル国旗が揺れていた。全ては、今期ルーキーとしてNBA入りした、オムリ・カスピを鼓舞するためのものだ。

(写真/高堂 悠、以下同)
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 若干21歳ながら、祖国、イスラエルの英雄となったカスピは、試合開始2時間前から黙々とウォーミングアップを重ねていた。髭に覆われているが、まだ笑顔にあどけなさの残る青年である。

 コートの端から端まで、ドリブルしながらのダッシュを何本も繰り返す。カスピは新人ながら、フォワードのレギュラーを獲得した。白いジャージに包まれた2メートル5センチ、102キロの細身の身体は、まだ成長過程にあるように映る。

 ウエスタン・コンファレンスで最下位争いを展開中のキングスにとって、明るい材料を探すとすれば、カスピをはじめとした若手の存在しかない。実際、控えを含めた15名の登録選手の平均年齢は25.2歳というチームである。今シーズンは、土台作りと呼べる段階であろう。負けが込むのも仕方なかった。

 試合開始1時間前。一般客が入場できる時間になるや否や、最も高値であるコートサイド席に座った老人は言った。

アメリカで生き残るための手段

「私は、ユダヤ人だ。曾祖父がアメリカに移り住んだ。現在はカリフォルニア州北部で電気製品を扱う店を営んでいる。アラブ人との関係など色々と難しい問題を抱えているが、我が家のルーツであるイスラエルのことは気になるよ。そして、その国からやって来たトップアスリートのことは、応援したくなるね」

 3階席でイスラエル国旗をマントのように羽織っていた2人組の中年女性も話した。

「イスラエルにもプロのバスケットボールリーグができて、レベルが上がっている。でも、NBAとはまだまだ比較にならないわ。そんななかで、ベスト・プレイヤーが乗り込んで来たのだから、ワクワクする。シーズンチケットを購入して応援したいくらいよ」

 2人組の片方は獣医、もう一人は旅行会社に勤めているそうだ。勿論、彼女たちにもユダヤの血が流れている。

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「我々は5世。カスピはイスラエルの誇りよ。今シーズンのキングスは弱いけれど、いずれカスピを中心としたチームになって、強豪になると確信しているわ」

 イスラエル人とは、民族意識が強いのだろうか。NBAの他会場の客席で、他の国の旗を目にしたことはほとんどない。
 獣医の彼女が説明した。

「今夜会場に来られなかったイスラエルのファンだって、皆、カスピに声援を送っているわ」

 ゴールの真下とも呼べる席に座る、ダークグリーンのスーツを着こなした初老の男性は弁護士だった。黒縁の老眼鏡をかけた彼は語った。

「アメリカ国籍を持っているが、私はユダヤ人だ。親やその前の代は、迫害に耐える人生だった。このアメリカにおいても、ユダヤ人は平等に扱われなかった。親父は幼かった私に説いたよ。『学問こそ、この国で道を拓く最良の手段だ』って。その言葉を信じて私は弁護士になった。カスピは、また違った形で我々の希望となっているね」

母からの、夢を叶える教え

 オムリ・カスピは1988年6月22日に誕生した。母、そして4歳上の兄もバスケットボール選手であり、幼い頃から自然とボールに親しんだ。

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「チームに入ったのは7~8歳の時だったけれど、その前から母や兄とボールを使って遊んでいました。とても楽しくてね。いつしか、世界最高峰のNBAでプレーすることが夢になっていったんです」

 ある時、NBA選手になりたい、と母に告げると、こんなアドバイスを受けた。

「毎日の練習、そして全てのゲームで全力を尽くしなさい。夢を叶えたいのなら、一瞬も手を抜いては駄目よ」

 カスピは母親の教えを守り、ボールを追い続けた。

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