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サハラ砂漠に降り注ぐ太陽が欧州の重要な電力源に?

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2010年9月21日(火)

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Carol Matlack(Bloomberg Businessweekパリ支局長)
米国時間2010年9月9日更新「 Sahara Solar Energy Could Power Europe Inc.

 サハラ砂漠には毎年、欧州の大半の地域に比べて2倍もの日光が降り注ぐ。欧州連合(EU)は今後10年以内に電力の20%を再生可能エネルギーで賄うことを目指している。そこで、北アフリカのサハラ砂漠一帯に太陽熱発電施設を建設し、地中海に埋設した送電線を通じて欧州に電力を供給する計画を検討している。

 2009年、欧州の有力企業が集まり、「デザーテック・インダストリアル・イニシアチブ(DII)」と呼ぶ企業連合体(コンソーシアム)を結成した。サハラ砂漠において太陽エネルギー発電事業を目指す。現在は30社以上が参加している。

 デザーテックは今後40年間で5600億ドル(約47兆円)を投資し、北アフリカに太陽エネルギーと風力による発電施設を建設する計画。近く採算性分析調査を完了し、2013年までに最初の発電所を完成させる目論見だ。

 7月には別の企業連合体「トランスグリーン」が結成された。トランスグリーンは送電に必要な数千キロの高圧送電網の整備を計画している。

 だが、克服すべき課題は多い。欧州と北アフリカのさまざまな国々の合意を得て、史上最大級のインフラ事業計画を実現するのは容易ではない。

多くの大企業がサハラ砂漠の太陽熱発電に期待を寄せる

 プロジェクト推進派の多くは、巨額のインフラ建設事業に携わることで恩恵を得ようとしている。デザーテックの参加企業には、太陽エネルギー技術会社などが名を連ねる――独シーメンス(SI)やスイスの重電・プラント大手ABB(ABB)、スペインの太陽エネルギー大手アベンゴア・ソーラー、米太陽電池大手ファースト・ソーラー(FSLR、本社:アリゾナ州テンピ)など。

 さらに、ロシア産の天然ガスへの依存度を減らしたい伊電力大手エネルもこの計画を支持している。再保険大手の独ミュンヘン再保険会社(ミューニックリー)も、地球温暖化によって損害賠償額が拡大するリスクへのヘッジとして、この構想に期待を寄せている。

 オランダの電力会社の元幹部で、デザーテックの総責任者を務めるポール・ファンソン氏は「我々は参加企業や利害関係者の幅広い支持を得ている」と語る。

 サハラ砂漠の太陽エネルギーが、欧州の電力供給源として有望なのは間違いない。地中海には既に送電線が敷設済みだ(ただし、電力はスペインから北アフリカのモロッコに供給されている)。また、事業が軌道に乗るまでに長い年月がかかったものの、米国南西部や中東などでは、大規模な太陽熱発電所が建設中、または計画実行の段階に入っている。シーメンスの再生可能エネルギー事業部門を統括するベルント・ウッツ氏は「今や太陽熱発電事業は順調な成果を上げつつある」と語る。

 英エネルギー情報調査・コンサルティング会社ブルームバーグ・ニュー・エナジー・ファイナンス(BNEF)は、デザーテックが採用を計画している太陽熱発電技術では、「1キロワット当たりの発電コストが、化石燃料(石炭や天然ガスなど)を使う火力発電所の少なくとも4倍になる」と試算する。各国政府は、コストが化石燃料並みの水準になるよう、代替エネルギーに取り組む企業を補助金を使って支援してきた。米国政府は7月、アリゾナ州ソラーナに建設が予定されている世界最大級の太陽熱発電所(発電量280メガワット)に14億5000万ドル(約1200億円)の融資をすると決定した。

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