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米B&Nの電子書籍端末「All-New Nook」が好評

「PowerBook」や「Kindle」の開発経験を持つロバート・ブルーナー氏が参画

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2011年7月13日(水)

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Brad Stone(Bloomberg News上級ライター)
米国時間2011年6月30日更新「 Raves for Robert Brunner's All-New Nook

 電子書籍端末市場において、米書店大手バーンズ・アンド・ノーブル(B&N、BKS)は米アマゾン・ドット・コム(AMZN)に後れを取ってきた。しかし、B&Nには、今後の巻き返しに向けて明るい材料がある。

 米調査機関ピュー・リサーチ・センターの調べによると、現在、米国の全世帯の12%が電子書籍端末を持っている。その数字は2010年11月の6%から急増している。B&Nはこの市場で27%のシェアを持つと見込まれている。B&Nの最初の電子書籍端末「Nook」とタブレット型の後継機「Nook Color」に対する評価は分かれていた。しかし、白黒ディスプレーを搭載した最新モデル「All-New Nook」は好評を博している。

 米有力消費者情報誌コンシューマー・リポーツは6月17日号で初めて、アマゾンの電子書籍端末「Kindle」よりも高い評価をNookにつけた。同誌は新型Nookの長持ちするバッテリーや139ドル(約1万1000円)という価格設定、ユーザーが読書に集中できるシンプルなデザインを称賛した。

「PowerBook」や「Newton」、「Kindle」の開発に参加した経験を生かす

 米アマゾンや米アップル(AAPL)に追いつこうとするB&Nの取り組みにおいて、重要な役割を果たしているのが著名工業デザイナーのロバート・ブルーナー氏(53歳)だ。同氏は米工業デザイン会社アミュニション(サンフランシスコ)の創業者で、携帯電子端末の生みの親とも呼べる人物である。

 ブルーナー氏は1980年代末から90年代初め(スティーブ・ジョブズ氏が復帰する前)、アップルの工業デザイン部門を統括し、ノートパソコン「PowerBook」や携帯情報端末(PDA)「Newton」の開発に携わった。その後、PowerBookはノートパソコン分野の主力製品に育った。Newtonはペン操作型PDAとして注目を集めたが、商業的には成功しなかった。

 ブルーナー氏は1996~2007年に英工業デザイン会社ペンタグラム・デザインのパートナーとして、アマゾンの初期型Kindleの設計や開発を支援した(後にアマゾンは全ハードウエア製品を社内開発に変えた)。同氏は現在、アマゾンと競合するB&Nで同様な役割を果たし、電子書籍端末の開発を支援している。

 B&Nのウィリアム・J・リンチCEO(最高経営責任者)は「ブルーナー氏は消費者向け電子機器の工業デザイナーとして、類まれな能力を持つ人物だ。同氏は当社の開発チームに対し、開発する製品の中核的な機能について徹底的な検討を促している」と語る。

 シリコンバレーではチノパンや携帯電話ケースを着用する人が多い。それを考えると、ブルーナー氏の格好はいささか変わった印象だ。同氏はデザイナー製品のスニーカーや、イタリアの建築家アンドレア・ブランツィ氏が設計した時計「ALESSI」を身につけている。米人気歌手レディー・ガガ氏などの有名人とも親交がある。ブルーナー氏はガガ氏と協力して、米ポラロイドの消滅しそうなカメラ製品の再生に取り組んでいる。カメラを組み込んだサングラスなど、創意工夫を凝らした機器を開発している。

「紛れもなく最高の製品だ。これ以上の製品は考えにくい」

 それはさておき、ブルーナー氏の最優先課題はB&Nを電子書籍の時代に適合させることだ。B&Nは2008年に同氏に相談を持ちかけた。B&Nはこの時期にようやく、音楽市場や映画市場と同じ方向に書籍市場が進んでいることを認識した。ブルーナー氏は「当時のB&Nはデジタルメディアに関して全く知識を欠く状態で、製品をどのように開発し、市場に投入すればいいかを把握しようとしていた」と振り返る。

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