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ベゾス、ロケットでも「アマゾン流」?

ブルー・オリジン、突如大型ロケットを発表

2016年9月29日(木)

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 文字通りの青天の霹靂だった。9月12日、米ネット流通大手アマゾンのジェフ・ベゾスCEOが率いる宇宙ベンチャー、ブルー・オリジンは、突如、新型ロケット「ニュー・グレン」を発表した。

 青天の霹靂だったのは発表タイミングだけではなかった。ニュー・グレンはあまりに巨大に見えた。3段式のバージョンは、全高95.4m。かつて米国がアポロ計画のために開発した「サターンV」(全高110.6m)に匹敵するほどのサイズだ。用途は衛星・探査機打ち上げに加えて、有人打ち上げも想定しているという。

 驚きと共に次々に疑問が巻き起こる。

 これは本気なのか。単にライバル、イーロン・マスクのスペースXを牽制するためのハッタリ、ベイパーウエアではないか。高度100kmに到達する小型のロケット「ニュー・シェパード」しか開発していないブルー・オリジンにこれだけの大型ロケットを開発する能力はあるのか。そもそも、この巨大なロケットをいったいどこに売りこむつもりなのか。

 しかし、私の見るところ、ニュー・グレンは単なるハッタリでもベイパーウエアでもない。2000年のブルー・オリジン設立からすでに16年、抜け目ないビジネスマンであるベゾスには、どのようにして打ち上げビジネスを立ち上げるかを考える時間は十分にあったし、ブルー・オリジンの技術陣もロケットの基本概念の検討を十分以上にしてきたとみて間違いない。

 ベゾスの意図を読み解く鍵は、未公開のニュー・グレンの打ち上げ能力にある。

 公表されたサターンVとの比較図がミスリードを誘う。ニュー・グレンの打ち上げ能力は、おそらくサターンVの半分程度、スペースXの「ファルコン・ヘビー」と同じぐらいだ。そして商業打ち上げと有人の2つの市場を狙っている。

全高95mはサターンVクラスだが…

ブルー・オリジンが公表した各種ロケットとニュー・グレンの比較図(画像:ブルー・オリジン)

 ニュー・グレンは、2段式と3段式の2つのバージョンがあり、2段式は全高82.3m、3段式で全高が95.4mだ。

 ニュー・グレンの第1段は、ブルー・オリジンが現在開発中のメタンと液体酸素を推進剤に使う「BE-4」エンジンを7基装着する。第2段は、真空中での動作を前提に改造した「BE-4真空型」を1基、第3段は、現在「ニュー・シェパード」に使われている液体酸素・液体水素エンジン「BE-3」を1基、それぞれ使用する。第1段は着陸脚を持ち、「ニュー・シェパード」と同様に切り離し後に、ロケット噴射を使って垂直に着陸し、再使用する。第2段と第3段は、使い捨てだ。

 ブルー・オリジンのロケットは、米国宇宙開発初期の宇宙飛行士にちなんで命名されている。「ニュー・シェパード」は、米国ではじめてマーキュリー宇宙船で弾道飛行を行ったアラン・シェパードにちなんだもので、ニュー・グレンは、同じくマーキュリー宇宙船で初の地球周回飛行を行ったジョン・グレンを記念したものだ。同社は今回、アポロ11号で人類ではじめて月面を歩行したニール・アームストロングの名前をもらった「ニュー・アームストロング」という将来構想があることも明らかにした。

コメント1件コメント/レビュー

昔は冷戦を背景に、米ソの競争が宇宙開発をけん引したが、これからは企業が競争しながらそれをやるのか。で、ホリエモンはどう動く?(2016/09/29 11:11)

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「ベゾス、ロケットでも「アマゾン流」?」の著者

松浦 晋也

松浦 晋也(まつうら・しんや)

ノンフィクション作家

科学技術ジャーナリスト。宇宙開発、コンピューター・通信、交通論などの分野で取材・執筆活動を行っている。

※このプロフィールは、著者が日経ビジネスオンラインに記事を最後に執筆した時点のものです。

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昔は冷戦を背景に、米ソの競争が宇宙開発をけん引したが、これからは企業が競争しながらそれをやるのか。で、ホリエモンはどう動く?(2016/09/29 11:11)

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三品 和広 神戸大学教授