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チャットボットをテコに巻き返し図るMSとFB

2016年4月15日(金)

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 「あなたがソフト開発業者で、過去2週間をこの素晴らしいアプリの作成につぎ込んできたとする。さて、あなたの夢は何だろう。それはすべてのiPhoneユーザーにこのアプリを使ってもらうことだ」。8年前、米アップルのCEO(最高経営責任者)だったスティーブ・ジョブズ氏は、スマートフォン(スマホ)向けアプリのオンラインストア「App Store」をこう紹介した。

 当初は注目する人も少なかったこのサービスは、前代未聞のスピードで成長するソフト市場の一つとなった。オープン以来1000億を超えるアプリがダウンロードされ、開発業者は400億ドル(約4兆3000億円)の収益を上げている。サブスクリプション料やその他の料金は、これとは別に数十億ドルにのぼる。

 米フェイスブックのマーク・ザッカーバーグCEOも、4月12日にサンフランシスコで開催される開発者向けカンファレンスで同じような発表をすると言われている。おそらくは「チャットボット」向けのオンラインストアとコーディングツールを披露することになるだろう。

 チャットボットとはテキストベースのサービスで、ユーザーは短いメッセージを送ることでニュースのチェックや会議の調整、料理の注文、航空便の予約などを行うことができる。通常、ボットには人工知能(AI)の技術が使われている(このため「ロボット」に由来する「ボット」という名称で呼ばれる)が、人間に依存する部分もある。IT(情報技術)産業関係者の多くは、フェイスブックが進めるこのイベントが十億ドル規模に急成長する新たなソフトウェア経済圏の幕開けとなることを期待している。ボットはそのための新しいアプリとなるのか。

スマホアプリ市場が成熟しつつある

 スマホ向けソフトウェアが流動的な状態にある今、ボットの登場は時宜を得たものだと言えよう。アプリのダウンロード数は今も伸びているが、アプリ市場が成熟しつつあるのは明らかだ。

 米国のコンサルティング会社アクティベートは、「“ソフト開発業者がアプリストアで事業を築く”という夢は終わった」と指摘する。App Storeでは、収益全体の約半分が最も成功している20の開発業者の元に転がり込んでいる。アプリの開発・販促にかかるコストは上昇する一方だ。

 その半面、ユーザーのアプリ熱は冷めつつある。アプリをダウンロードし、アプリ間を移動するのが煩わしくなってきたのだ。ユーザーはアプリをダウンロードしても、その4分の1は一度使ったきりで破棄している。

利用者を伸ばすインスタントメッセンジャー 月間アクティブユーザー数(単位:100万)
出所:The Economist/Statista、企業発表

 インスタントメッセージだけは、この流れに抵抗している。少なくとも1種類のメッセンジャーアプリをインストールしている人の数は25億人を超える。中でも群を抜いて使われているのはフェイスブックメッセンジャーと、フェイスブック傘下のWhatsApp(ワッツアップ)だ(図参照)。前出のアクティベートは、この数は数年以内に36億人に達するだろうと予測している。実に全人類の約半数にのぼる。

 ティーンエイジャーの多くは現在、交流サイト(SNS)の投稿を読むよりスマホでインスタントメッセージをやりとりする時間の方が長い。WhatsAppユーザーは、1週間あたり約200分をWhatsAppに費やしている。

マイクロソフトの「Tay」は提供中止に

 AIを使ったサービスが進化するにつれて、こうしたサービスと実際の人間が対話する必要性が生じてきた。チャットボットは一つの選択肢だ。米マイクロソフトは3月30日に開催したカンファレンスで複数の試作品を披露している。

 だが、こうしたサービスが人々の信頼を得るには時間がかかるだろう。カンファレンスの数日前に、マイクロソフト製ボット「Tay(テイ)」が提供中止に追い込まれるという出来事があった。このソフトは20歳前後の若者たちを模倣するよう設計されている。ツイッター上にある若者の“つぶやき”を習得し、人種差別的な言葉を発するようになった。

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