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アマゾンが狙う「手」の自動化、精鋭チーム競う

ロボット競技会から見るピッキングロボットの現在地

  • 河本 和宏

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2017年8月10日(木)

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 アマゾンのロボット部門が主催するロボット競技会「アマゾン・ロボティクス・チャレンジ」が7月末、3度目にして初めて日本で行われた。
 物流センターに自律運搬ロボットを導入したアマゾンが次に狙うのは、棚への物の出し入れを行う「手」を自動化するピッキングロボットの実現だ。ピッキングロボットはどのように動き、また、どの程度の技術レベルにあるのだろうか。世界中から集められた精鋭チームの成果を通じて、実用化までの道のりを考えてみよう。

(ロボットエンジニア 河本和宏)

競技会開催期間中の様子

物流は⾃動運転に続く兆ドル規模のマーケット

 eコマースの市場規模は日本および世界で15%を上回る成長率で拡大しており、小売業者や物流業者における物流センターへの投資が加速している。一方、先進国において顕在化しつつある人手不足の問題は、過酷な労働を強いられる物流センターにおいても例外ではなく、新設された物流センターにおける従業員の確保が困難となっている。更には、アマゾンのPrime Nowを始めとする「スピード配送」へのニーズ拡大に伴い、注文から配送までのプロセスの迅速化が求められている。

 こうした背景から、ロボットを使った物流センターの自動化が注目を浴びている。筆者が勤めるAI(人工知能)・ロボットスタートアップを含め、サンフランシスコ・ベイエリアのスタートアップ界隈では「物流は自動運転に続く兆ドル規模のマーケットになる」と期待されている。実際、ベンチャー企業の財務データ収集・分析業務を国際的に行う、CB Insightsのレポートによれば2016年にベンチャー投資を受けた物流関連のスタートアップ数は2016年1~9月で245社、評価額は合わせて40億ドル以上であった。

アマゾンが進める物流センターの自動化、「足」の次は「手」へ

 アメリカのeコマースのシェアの3分の1以上を持ち、2020年前後には2分の1を取るとも言われる王者アマゾンでは、他社に先駆けて物流センターの自動化投資を行ってきた。

コメント2件コメント/レビュー

自らの開発したロボットが、将来何百万何千万という人達の雇用を奪う事になることも知らずに、ただ純粋にキラキラした目をしてる…。(2017/08/14 09:44)

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自らの開発したロボットが、将来何百万何千万という人達の雇用を奪う事になることも知らずに、ただ純粋にキラキラした目をしてる…。(2017/08/14 09:44)

 たいへん参考になった。
 品物を識別して,それを取り上げ,仕分けして,適切に収納するという一連の流れは,アマゾンだけが求めるモノではない。しかし,その制約環境としてアマゾンの物流システムを入れるあたりが「アマゾンのえぐさ」を感じさせた。
 私が思っていたよりもロボット,「『手』の自動化」は進んでいないことを知った。それは認識システムとしてのAIがこなれてきているのに対して,動作(制御)システムとしてのAIがまだまだ研究段階にとどまっていることを意味しているのだろう。その意味では「自動運転」なども同じ課題を抱えているはずなので,この分野で「自動運転GRANPRIX」の開催をトヨタあたりが開催しても面白いのではないか。その時の制約条件に「プリウス」の車体スペックや,日本の公道のスペックを入れるなどすると面白いのではないか。あるいは,クラス分けをして,カテゴリー「Prius」とカテゴリー「カート」のようにするといろいろな大学が参入してきやすいかもしれない。もちろんカテゴリー「Prius」の賞金は莫大でないと参加者が集まらないかもしれないが…お台場あたりの公道でル・マンやモナコのようなレースが楽しめれば,カジノにこだわらなくても人は集められるのではないだろうか。
 いずれにしても夢の広がる楽しい記事をありがとうございました。(2017/08/10 15:06)

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