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「これが見えたとは!」と天文学者が泣いた日

人類史上最大の眼「アルマ」望遠鏡、30年プロジェクトを追う

2017年7月31日(月)

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 取材・執筆に予想以上の時間がかかってしまった拙著『スーパー望遠鏡「アルマ」の創造者たち』(日経BPコンサルティング刊)が、やっと発売にこぎつけました。

2014年のとんでもない革命

 2014年11月、国立天文台が発表したとんでもない天体観測画像がある。
 その画像は、アンデス山脈の標高5000mに完成した巨大電波望遠鏡、「アルマ」がとらえた観測画像で、「天文学の革命」とすら呼ばれている。
 残念ながら日本では一般にはほとんど知られないままだが、欧米のメディアでは繰り返し伝えられている画像なのである。

2014年11月、おうし座「HL星」で「アルマ」がとらえた原始惑星系円盤の姿。(画像・ALMA/ESO/NAOJ/NRAO)

 中心部の明るい星を幾重もドーナツ状のものが取り巻いているその姿は、私たちの太陽系の誕生時を彷彿とさせる。

 この同心円状の部分は、いずれも塵からなる円盤だ。
 この円盤がさらに凝集して地球のような惑星が作られることが伺えた(すでに惑星ができている可能性もある)。

 地球も含めた惑星は、マイナス200℃以下という極低温の塵やガスが集まって作られたとされてきたが、この幾十もの円盤はまさにそれが作られつつある極低温の現場なのだ。
 この1枚の画像は、およそ50億年前とされる太陽系の誕生時をまのあたりにする、タイムマシンを思わせた。

 この原始惑星系円盤が観測されたのは、冬の星座、オリオン座の三つ星の西に見える「おうし座」の一部だ。

 真っ白い牛に変身した大神ゼウスが美しい王女、エウロペを拉致したというギリシア神話に由来する星座、おうし座(略号はTau)。
 このおうし座にある「HL Tau」と呼ぶ天体には、1980年代から電波望遠鏡の観測によって、やがては太陽系と同じようなものとなる原始惑星系らしきものがあることが知られていた。しかし、当時の電波望遠鏡は「視力」が悪く、ピンぼけでしか見えなかった。また、それを鮮明に見るのはきわめて難しいと誰もが考えていた。

 ところが、それが、あまりもすんなりと見えてしまった。世界が大きな衝撃を受けたのは当然だった。日・米・欧が共同で作りあげた、人類が手にした最大の眼、「アルマ」望遠鏡。この画像は、「アルマ」の能力をまざまざと教えてくれた。「アルマ」に携わった天文学者たちは、これを見て「泣いた」という。

「アルマ」がとらえた原始惑星系のサイズを右の太陽系と比較(右図・NAOJ)

コメント5件コメント/レビュー

宇宙に浮かぶ地球に生まれた私の体、生命は、宇宙で作られた材料でできている。となれば、「私は、私の材料はどのようにして宇宙で誕生したのか」を知りたい。この部分に心打たれました。私も子供のころから、考えてても答えは出ないのにずっと抱き続けていた疑問でしたので。
宇宙の成り立ちを探っても、生きて行くのに何の役にもたたないとの意見も有りますが、真理や起源を知りたいと思うのは人間の本能なのでしょうね。
是非、本も一読されていただきたいと思います。(2017/08/02 09:28)

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「「これが見えたとは!」と天文学者が泣いた日」の著者

山根 一眞

山根 一眞(やまね・かずま)

ノンフィクション作家

ノンフィクション作家として先端科学技術分野の熱い人間像を描き続ける一方、3.11被災地支援活動も人生の大きな柱です。

※このプロフィールは、著者が日経ビジネスオンラインに記事を最後に執筆した時点のものです。

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記事のレビュー・コメント

いただいたコメント

宇宙に浮かぶ地球に生まれた私の体、生命は、宇宙で作られた材料でできている。となれば、「私は、私の材料はどのようにして宇宙で誕生したのか」を知りたい。この部分に心打たれました。私も子供のころから、考えてても答えは出ないのにずっと抱き続けていた疑問でしたので。
宇宙の成り立ちを探っても、生きて行くのに何の役にもたたないとの意見も有りますが、真理や起源を知りたいと思うのは人間の本能なのでしょうね。
是非、本も一読されていただきたいと思います。(2017/08/02 09:28)

 「本の宣伝かぁ」という思いが一瞬頭をよぎったが、むしろ「よくぞ宣伝してくれた」という思いの方が強い。これは絶対、買って読みます。(2017/08/01 10:05)

昔このアルマの写真のターゲットに近い分野にいた者です。
はい、この写真を見たときは茫然自失し、次いで狂喜乱舞しました。あり得ない。生きているうちにこの写真を見る日が来ようとは。森本雅樹「望遠鏡を作る人びと」の最後に書かれていた、電波望遠鏡は光学望遠鏡より分解能を上げられるはずと理論予測。子供の私は妄想としか思いませんでしたが、本当に実現できるものだったのだ、理論的には限界はないとはこういうことだったのだと大きな勇気をもらった出来事でした。
本、買わせていただきます。(2017/07/31 21:38)

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日本の経営者は、経験を積んだ事業なら 失敗しないと思い込む傾向がある。

三品 和広 神戸大学教授