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糖尿病で目が見えなくなるのはどうして?

血管の機能を損なう高血糖、細い血管が集まる目が犠牲に

2017年5月8日(月)

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聞きたかったけど、聞けなかった…。知ってるようで、知らなかった…。日常的な生活シーンにある「カラダの反応・仕組み」に関する謎について、真面目にかつ楽しく解説する連載コラム。酒席のうんちくネタに使うもよし、子どもからの素朴な質問に備えるもよし。人生の極上の“からだ知恵録”をお届けしよう。

 生活習慣病の中でも代表的なものが糖尿病。2012年の「国民健康・栄養調査」によれば、国内の患者数は予備軍まで入れると2000万人以上いると推定されている。すぐに命にかかわる病気ではないが、怖いのは合併症だ。糖尿病が原因で足を切断したり、失明したりするリスクが高まることはご存じだろう。

 糖尿病によって目の網膜に異常が起こり、視力低下を引き起こす病気を「糖尿病網膜症」と呼ぶ。実際、2014年に発表されたデータによると、18歳以上で視覚障害の認定を受けた人(一眼の視力が0.02以下・他眼の視力が0.6以下の人から、両眼視力の和が0.01以下の人まで)のうち、15.6%は糖尿病網膜症が原因だった。緑内障に続いて第2位となっている(下グラフ)。

糖尿病網膜症は視覚障害になる原因の第2位
2007年から2010年にかけて、新たに視覚障害認定を受けた18歳以上の人のうち、糖尿病網膜症は緑内障に次いで多かった。(出典:日眼会誌 118:495-501,2014)
[画像のクリックで拡大表示]

 しかし、考えてみれば不思議だ。もともと糖尿病とは血液中のブドウ糖が多くなりすぎる病気。余った糖がオシッコに混じったりするのは分かるけど、どうしてそれで目が見えなくなったりするのだろう?

糖尿病になると3人に1人は発症する

 東京女子医科大学糖尿病センター眼科教授の北野滋彦さんは、「目の網膜は特に細かい血管が集中している部分。血糖値が高い状態が続くことで、その血管がダメージを受けるのです」と説明する。

 血液中の糖が増えるとスムーズに流れにくくなり、血管に大きな負担をかける。特に目の網膜にある細かい血管(毛細血管)は内側の空間が狭く壁も薄いので、真っ先にその影響を受けやすいという。

 なお、網膜とは眼球の奥にある膜。外から入った映像を神経信号に変えて脳に伝える働きがあり、しばしばカメラのフィルムに例えられる。この網膜が障害を受け、完全にはがれてしまうと、映像を脳に伝えられず、失明してしまう。網膜剥離を起こしたプロボクサーが引退しなければいけないのもそのためだ。

 糖尿病網膜症を起こす糖尿病患者は少なくない。1980年から2008年にかけて世界各地で行われた35の研究、合計約2万3000人のデータを解析した結果、糖尿病患者の34.6%が糖尿病網膜症になっていた(*1)。3人に1人以上ということになる。

 では網膜の血管が障害を受けるというのは、具体的にどのようなことが起こっているのだろう?

 「最初は血管にコブができて、小さな出血を起こすこともあります。さらに進むと血管が詰まり、神経がやられていきます。この段階で治療すればそうそう失明することはありませんが、問題は自覚症状がないこと。視力に影響も出ないし、痛みもないため、眼底検査をしなければ分かりません」と北野さん。

 糖尿病網膜症に気付かずに放置していると、失明など重度の視覚障害につながる以下の病気が起こりやすくなるという。一つずつ説明しよう。

*1 Diabetes Care. 2012 Mar;35(3):556-64

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「糖尿病で目が見えなくなるのはどうして?」の著者

伊藤 和弘

伊藤 和弘(いとう・かずひろ)

ライター

フリーライター。1967年生まれ。新潟大学法学部卒業。医療・健康分野、文芸・マンガ関係の記事を中心に執筆。著書に『少年マガジン伝説』(電子書籍)がある。

※このプロフィールは、著者が日経ビジネスオンラインに記事を最後に執筆した時点のものです。

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後藤 忠治 セントラルスポーツ会長